서울대 박정원 교수팀, 나노입자의 ‘3차원 증명사진’ 촬영 기술 개발

최태우 기자 / 기사승인 : 2020-04-06 08:08:32
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▲ IBS 박정원 연구위원(서울대 교수) 연구팀. (윗줄 왼쪽부터) 김성인, 김병효, 박정원 교수, 아랫줄 왼쪽부터 강도훈, 허준영
[IT비즈뉴스 최태우 기자] 기초과학연구원(IBS) 나노입자 연구단 박정원 연구위원(서울대학교 화학생물공학부 교수) 연구팀이 세계 최초로 나노입자의 3차원 구조를 0.02나노미터(nm)의 정확도로 분석하는데 성공했다.

호주 모나쉬대학교(Monash University), 미국 로렌스버클리국립연구소(Lawrence Berkeley National Laboratory)와 공동으로 진행된 해당 연구는 디스플레이, 연료전지, 신약 개발 등 다양한 과학기술 분야에 적용될 수 있을 것으로 기대된다.

나노입자는 수십~수백 개의 원자로 이뤄진 1nm 이하의 물질이다. 차세대 디스플레이, 연료전지 촉매, MRI 조영제 등 다양한 산업 분야에서 널리 활용되고 있다. 나노입자는 원자배열의 미세한 변형에도 디스플레이 색 순도를 향상시키거나 연료전지의 촉매 성능을 개선시킬 수 있어 구조를 면밀히 파악하는 것이 중요하다.

지금까지는 나노입자의 크기나 전체적 형상 등 2차원 정보만 관찰할 수 있었고 나노입자의 원자 배열 등 3차원 정보 확인은 불가능했다.

박정원 교수팀은 나노입자가 액체 상태에서 자발적으로 회전하는 현상에 주목해 회전하는 나노입자를 연속으로 촬영할 수 있는 특수 용기인 ‘액체 셀(Liquid Cell)’과 3차원 데이터 구성을 위한 빅데이터 알고리즘을 자체 개발했다.

이를 이용해 액체 셀에 나노 입자를 담아 투과전자현미경으로 초당 400장의 이미지를 촬영해 얻은 서로 다른 2차원 평면 이미지를 빅데이터 알고리즘을 이용해 3차원 데이터로 재구성하는데 성공했다.

이번 연구를 통해 박정원 교수 연구팀은 나노입자의 3차원 구조를 0.02nm의 정확도로 분석할 수 있는 분석법을 세계 최초로 개발했으며 백금(Pt)을 이용해 나노입자의 3차원 원자 배열을 확인했다.

박정원 교수팀은 이번 연구를 통해 나노입자의 물리·화학적 특성을 결정짓는 나노입자의 표면 구조 상태와 변화 요인을 규명했다.

연구 결과는 QD디스플레이의 색 순도와 휘도 향상, 석유화학 산업과 연료전지 등에서 사용되고 있는 촉매의 성능 개선, 단백질 구조 분석을 통한 신약 개발 등 다양한 분야에서 파급 효과가 있을 것으로 전망된다.

박정원 교수는 “이번 연구에서 제시한 방법을 활용하면 수많은 종류의 나노입자 구조를 원자 수준에서 분석할 수 있다”며 “나노입자의 3차원 구조 분석 기술은 나노입자는 물론 단백질과 같은 생체 분자에도 적용이 가능해 새로운 융합연구에도 활용이 기대된다”고 말했다.

해당 연구는 2018년 11월 삼성미래육성사업의 과제로 선정돼 연구지원을 받았다. 기초과학연구원 연구단 지원 사업의 지원도 받아 수행됐다. 연구 결과는 세계적인 학술지 ‘사이언스(Science)’의 이달 3일자 표지논문으로 선정됐다.

 

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